Une fusée Falcon 9 de SpaceX décolle de la station de Cap Canaveral en Floride, le 7 août 2018. — John Raoux/AP/SIPAMission réussie pour SpaceX. Non seulement la société spatiale d’Elon Musk a lancé un chiffre record de 64 mini-satellites en orbite lundi soir, mais le premier étage de la fusée et sa coiffe sont revenus se poser sur Terre, prêts à servir pour un nouveau lancer.

La société d’Elon Musk a battu un autre record en réutilisant pour la troisième fois un premier étage de sa fusée Falcon 9. Ce premier étage, aussi appelé booster, est revenu se poser sans incident sur une plateforme automatisée au large de la Californie, selon des images diffusées par SpaceX.

La coiffe récupérée en mer

A bord de la fusée se trouvaient 15 microsatellites et 49 Cubesats, appartenant à 34 clients différents, privés, publics et universitaires, venant de 17 pays dont la France, la Corée du Sud et le Kazakhstan. La fusée avait été entièrement affrétée par la société Spaceflight, spécialisée dans le «rideshare», c’est-à-dire le fait de mettre plusieurs satellites à bord d’une même fusée.

Les microsatellites pèsent quelques dizaines de kilogrammes. Les Cubesats sont des satellites plus petits encore, construits à partir de modules standards. La fusée est partie du pas de tir de la base aérienne de Vandenberg en Californie. Un peu plus de sept minutes plus tard, le premier étage, après s’être séparé du second, est revenu se poser. La coiffe, qui enferme et protège les satellites au sommet de la fusée pendant la sortie de l’atmosphère, devait également être récupérée par un bateau équipé de grands filets, baptisé «Mr. Steven». Mais chaque moitié de la coiffe a raté le filet, a tweeté Elon Musk. «Le plan est de les sécher et de les relancer. Il n’y a pas de mal à faire une petite baignade», a-t-il écrit.

Une sculpture et des cendres

Les satellites devaient être placés en orbite pendant une période de cinq à six heures, selon chaque engin, à des altitudes différentes selon les besoins des clients. Spaceflight a conçu un «distributeur» spécial pour la mission, qui éjectera les satellites individuellement. Tous les clients n’ont pas des missions scientifiques. Le musée d’art du Nevada a ainsi envoyé une sculpture légère de l’artiste Trevor Paglen qui, une fois dépliée, est censée être visible depuis la Terre à l’oeil nu la nuit. Les cendres d’une centaine de personnes ont également été lancées parmi ces satellites. 

Au total, SpaceX a réalisé 19 lancements en 2018, un record. Et d’autres sont encore prévus avant la fin de l’année, dont un nouveau ravitaillement de la Station spatiale internationale ce mardi.