Logiciels libres : S’agit-il de gratuité ou de liberté ?

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Logiciels libres : S'agit-il de gratuité ou de liberté ?

Les logiciels open source ne sont pas seulement un réservoir mondial de code gratuit sur lequel les programmeurs peuvent s’appuyer. A l’échelle géopolitique, c’est aussi un outil que les pays peuvent utiliser pour obtenir leur indépendance vis-à-vis du monopole croissant des géants de la technologie.

C’est ce qui ressort d’un nouveau rapport commandé par l’UE et réalisé par l’organisation à but non lucratif OpenForum Europe. On y lit que l’impact que l’open source pourrait avoir sur l’indépendance numérique de l’Union est tel que cette technologie peut être considérée comme un « bien public ».

Indépendance numérique, autonomie ou souveraineté technologique : le concept a pris de nombreux noms, mais fait toujours référence à un objectif de longue date des dirigeants européens. Il consiste à développer une technologie conforme aux normes définies par les institutions européennes elles-mêmes – et s’accompagne souvent d’impératifs tels que la transparence, la fiabilité ou la protection de la vie privée.

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Ne pas se faire dicter les conditions d’usage du numérique

« Il est important que l’Europe puisse avoir un certain pouvoir sur sa juridiction et autour des objectifs qu’elle fixe pour la vie privée », explique Sachiko Muto, le PDG d’OpenForum Europe, à ZDNet. « L’open source fait partie de la capacité à fournir de l’innovation et, en même temps, à garder le contrôle pour protéger ces objectifs. »

L’open source, et plus précisément les logiciels open source, font référence à un code conçu pour être accessible au public, ce qui signifie que tout le monde peut voir, modifier et distribuer le code comme bon lui semble.

Contrairement à l’achat d’un service standard, la création d’un service à partir d’un logiciel libre offre un meilleur accès au code source, ce qui signifie qu’il est plus facile de garder le contrôle de la technologie et de la vérifier. En bref, tout se passe au grand jour, ce qui est conforme aux principes de transparence si fortement défendus par les dirigeants de l’UE.

Cet aspect est important, car les services essentiels – et notamment les services publics tels que les soins de santé – se numérisent à grande vitesse en Europe. Dans le même temps, une poignée de géants de la technologie – le plus souvent américains – se chargent de plus en plus de l’essentiel de cette numérisation ; la crainte est que cela signifie que les fournisseurs de services externes peuvent dicter leurs propres conditions.

Tchap, l’exemple open source utilisé par l’Etat français

Les appels à la souveraineté numérique se sont multipliés en Europe ces dernières années, à mesure que ces deux tendances convergeaient et que le verrouillage des fournisseurs devenait une préoccupation majeure. « L’open source a le potentiel de changer l’équilibre des forces », affirme Sachiko Muto. « Il ne s’agit pas nécessairement de dire que les grandes entreprises sont mauvaises, mais il s’agit de reprendre le contrôle. L’utilisateur devrait avoir le contrôle, quelle que soit l’origine de l’entreprise. »

Un exemple est celui des services de cloud, qui sont dominés par AWS d’Amazon, Azure de Microsoft et Google Cloud. La dépendance quasi totale de l’UE à l’égard de ce trio pose problème depuis plusieurs années. Par exemple, un organisme européen de surveillance de la vie privée a récemment lancé une enquête afin de déterminer si les principales institutions et agences de l’Union étaient en mesure de protéger efficacement les informations personnelles des citoyens lorsqu’elles utilisent AWS et Azure.

Même en dehors de l’UE, la domination des hyperscalers basés aux Etats-Unis suscite des inquiétudes. La Banque d’Angleterre a récemment admis que la dépendance excessive des institutions financières à l’égard d’une poignée de fournisseurs de services cloud pour les principaux services bancaires comportait un certain risque, car ces fournisseurs ont le pouvoir de dicter leurs propres conditions, parfois au détriment de la transparence.

Selon le nouveau rapport de l’OpenForum Europe, les logiciels open source peuvent changer cette situation, car la création de technologies à partir d’un code source accessible permet aux adoptants de contrôler entièrement le service final. Les utilisateurs ne sont pas soumis aux conditions générales d’un propriétaire de logiciel propriétaire, qui pourrait facilement modifier la technologie sous-jacente, augmenter les prix ou même retirer complètement le service du marché sans l’accord des utilisateurs.

Par exemple, la start-up britannique Element a créé un projet open source appelé Matrix, qui fournit aux développeurs l’infrastructure, les outils et les protocoles nécessaires pour créer leurs propres plateformes de communication. Le concept a trouvé un écho favorable dans l’UE : le gouvernement français utilise désormais une application basée sur Matrix, appelée Tchap, pour ses communications internes, et la start-up a récemment signé un contrat avec le système éducatif allemand pour fournir de nouveaux outils de collaboration dans les Etats du Schlesweig-Holstein et de Hambourg.

Les pays européens se tournent donc de plus en plus vers les technologies open source pour construire des infrastructures numériques essentielles. Par exemple, l’Union européenne a récemment donné le coup d’envoi d’une plateforme informatique en mode cloud appelée GAIA-X, un marché de fournisseurs de services dans le cloud qui doivent tous adhérer à certains principes européens, parmi lesquels l’ouverture et la transparence sont essentielles.

En 2018, a constaté OpenForum Europe, il y avait 260 000 contributeurs individuels à des projets open source dans l’UE, ce qui représente 8 % des employés du secteur de la programmation informatique. Ensemble, ils ont contribué à 30 millions de commits cette année-là, ce qui équivaut à près d’un milliard d’euros d’investissements.

Voir un peu plus loin que la gratuité

Pourtant, selon Sachiko Muto, alors que les technologies open source sont largement adoptées par le secteur privé aux Etats-Unis, où des entreprises au portefeuille bien rempli comme Google ou Microsoft peuvent financer un écosystème florissant, l’Europe est en revanche sérieusement à la traîne.

« Le mouvement open source en Europe a souffert d’être considéré comme la version gratuite des logiciels. Le sentiment était que l’open source ne permettait que de réduire les coûts », explique Sachiko Muto.

Mais les avantages des technologies open source vont bien au-delà de cela. Il ne s’agit pas seulement de souveraineté numérique : en encourageant les développeurs à réutiliser le code pour différents cas d’utilisation, le logiciel libre favorise l’innovation. En fin de compte, le fait de rebondir sur les idées des autres dans le cadre d’une communauté de développeurs améliore la qualité des services construits et leur impact sur l’économie.

Les économistes d’OpenForum Europe ont même réalisé une estimation de l’impact économique des technologies open source. En 2018, indique le rapport, les 30 millions de contributions de l’UE à l’open source ont entraîné un impact de 65 à 95 milliards d’euros sur l’économie européenne. Augmenter les contributions de seulement 10 %, affirment les économistes, pourrait générer jusqu’à 600 start-up supplémentaires.

Source : ZDNet.com

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