Bien avant les voitures et les centrales à charbon, les Romains ont massivement brûlé du bois et décimé des forêts pour se nourrir et entretenir leur mode de vie. Des activités qui ont significativement modifié le climat de l’époque, preuve que l’Homme était déjà un gros pollueur il y a 2.000 ans.

Plus personne aujourd’hui ne remet en cause l’implication des activités humaines dans le <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/changement-climatique-rechauffement-climatique-13827/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Réchauffement climatique" data-number data-copy="Le réchauffement climatique est une augmentation de la température moyenne à la surface de la Terre.
Causes et conséquences du réchauffement climatique
Selon les experts du Giec, le Groupe intergouvernemental d’experts sur l’évolution du climat, un réchauffement global de la planète…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/e/3/b/e3b72826bf_114784_rechauffement-climatique-illustration.jpg” data-url=”/planete/definitions/changement-climatique-rechauffement-climatique-13827/” data-more=”Lire la suite”>réchauffement climatique. La concentration de l’atmosphère en CO2 a atteint un record de 407 parties par million (ppm) en 2018, contre 280 ppm avant la révolution industrielle, sans compter les <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/developpement-durable-particule-fine-6723/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Particule fine" data-number data-copy="Les particules fines sont des particules dont le diamètre est inférieur à 2,5 micromètres. Elles sont désignées sous le terme de PM 2,5 (d’après la terminologie anglaise particulate matter).
Étant données les dimensions réduites de ces particules, elles ne peuvent sédimenter sous l’action…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/7/d/d/7dda41bfd5_50035418_analyse-qualite-air-pollution-particule-brewbooks-ccby-2.jpg” data-url=”/planete/definitions/developpement-durable-particule-fine-6723/” data-more=”Lire la suite”>particules fines émises par les <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/maison/definitions/maison-automobile-11105/" class="tooltip-link" data-color="dark-yellow" data-title="Automobile" data-number data-copy="Une automobile est un véhicule terrestre disposant de roues et équipé d'un moteur embarqué qui le propulse.
Inventée en 1886 par Carl Benz
La toute première automobile : à vapeur&nbsp;
La première ébauche d’un véhicule mobile a lieu en 1796 lorsque le Français Joseph Cugnot plaça une machine à…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/e/6/4/e646bd1b53_50037761_800px-1955-mercedes-benz-300sl-gullwing-coupe-34-right-01.jpg” data-url=”/maison/definitions/maison-automobile-11105/” data-more=”Lire la suite”>voitures et les centrales à <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/developpement-durable-charbon-6636/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Charbon" data-number data-copy="Le charbon est un terme générique qui désigne des roches sédimentaires d’origine biochimique et riches en carbone.
Ces roches sont des combustibles fossiles qui se sont formées au Carbonifère, par lente transformation d’organismes morts sédimentés, sous l’action de la pression et de la…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/1/5/4/154b1399c3_50035379_charbon-carriere-graissessac-pinpin-wikimedia-gfdl-cc-3.jpg” data-url=”/planete/definitions/developpement-durable-charbon-6636/” data-more=”Lire la suite”>charbon.

L’Homme n’a cependant pas attendu les avions ni le <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-petrole-9749/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Pétrole" data-number data-copy="Le pétrole est une huile minérale résultant d’un mélange d’hydrocarbures et de divers composés organiques. Exploité par les Hommes, le pétrole est une énergie fossile.
D’où vient le pétrole ?
Sa formation est le fruit de la transformation lente de matière organique, souvent végétale, qui se…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/0/6/2/062139641c_50036850_pompe-petrole-paul-lowry-flicr-cc-by-20.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-petrole-9749/” data-more=”Lire la suite”>pétrole pour polluer l’atmosphère. Une nouvelle étude de l’ETZ Zürich montre que les Romains ont eux aussi contribué au changement climatique à travers leurs activités. Plusieurs articles avaient déjà pointé du doigt les nombreux dégâts causés par l’Homme, notamment via la déforestation pour dégager des <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/structure-terre-terre-4725/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Terre" data-number data-copy="Parmi les huit planètes du Système solaire, la Terre est l’une des quatre planètes telluriques, solides, de composition (roches silicatées et fer) et de densité moyenne voisines (entre 3,9 pour Mars et 6,1 pour Mercure), la densité moyenne de notre planète étant de 5,52.
Structure du globe…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/8/4/f/84ff7edce5_123534_terre-apollo8.jpg” data-url=”/planete/definitions/structure-terre-terre-4725/” data-more=”Lire la suite”>terres, récolter du bois de construction, ou faciliter les déplacements.

Les Romains brûlaient également du charbon et du bois pour fabriquer du fer, cuire des poteries, se chauffer et cuisiner mais également pour la crémation des corps. Selon les différentes estimations, un habitant brûlait ainsi entre 1,5 et 5 <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/physique-kilogramme-354/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Kilogramme" data-number data-copy="Unité légale de masse (symbole&nbsp;: kg).
Masse du prototype international en platine iridié de 1889 déposé au pavillon des Poids et Mesures (à Sèvres, Hauts-de-Seine), sous le contrôle du Bureau international des poids et mesures (BIPM), dont le représentant français est le LNE (Laboratoire…” data-url=”/sciences/definitions/physique-kilogramme-354/” data-more=”Lire la suite”>kg de bois chaque jour à l’époque. Mais, entre l’augmentation de l’albédo et les émissions d’aérosols conduisant plutôt à un refroidissement, et la réduction de la capacité des sols à capturer le COfavorisant le réchauffement, l’impact sur le climat n’avait pas été clairement établi.

Une pollution ayant plutôt un effet refroidissant

Pour leur étude, les chercheurs suisses se sont appuyés sur un ensemble d’analyses visant à estimer les émissions d’aérosols issus des incendies et le changement d’affectation des sols pour le premier siècle après J.-C, lorsque l’empire romain était à son apogée. Ils ont ensuite appliqué un modèle de <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/climatologie-modele-climatique-12896/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Modèle climatique" data-number data-copy="Un&nbsp;modèle climatique&nbsp;est la représentation numérique de la planète et des interactions entre ses différents réservoirs qui modulent le climat : l’atmosphère, l’océan et les surfaces continentales.&nbsp;
L’espace géographique numérique est composé de cases, appelées les mailles. Les…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/7/d/3/7d368c114f_50038960_mecanimses-modeles-img-def.jpg” data-url=”/planete/definitions/climatologie-modele-climatique-12896/” data-more=”Lire la suite”>simulation climatique pour estimer les conséquences sur le climat. D’après leurs calculs, la déforestation aurait entraîné un léger réchauffement de 0,15 °C tandis que les aérosols issus de incendies auraient à l’inverse refroidi le climat de 0,17 °C à 0,46 °C. Une différence qui peut sembler minime mais qui est en fait considérable si l’on attribue cet effet uniquement aux activités humaines.

Les estimations climatiques montrent pourtant une période anormalement chaude entre 250 et 400 après J.-C (appelée « optimum climatique romain »), attribuée en grande partie à des phénomènes naturels : activité du <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/univers-soleil-3727/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Soleil" data-number data-copy="Etoile centrale du système solaire.
Le Soleil est l’étoile la plus proche de la Terre, dont elle est distante d’environ 150 millions de kilomètres. Le Soleil est situé à 8,5 kparsecs du centre de la Voie lactée. Dans la classification des étoiles, le soleil est une étoile de type G2.
La masse…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/1/d/9/1d9cd1d45f_50034577_eruption.jpg” data-url=”/sciences/definitions/univers-soleil-3727/” data-more=”Lire la suite”>soleil, modifications des courants océaniques et faible activité volcanique. Un réchauffement qui aurait été atténué par la pollution anthropique des Romains, estiment les chercheurs. Les fumées des incendies auraient en revanche provoqué une énorme pollution dans les villes et affecté le régime des précipitations.

Un Petit Âge glaciaire à l’origine de la chute de l’Empire romain ?

À cet optimum climatique a succédé le « Petit Âge glaciaire », une longue <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/ocean-vague-15182/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Vague" data-number data-copy="Du point de vue du physicien, une vague correspond à une onde mécanique qui se propage à l’interface entre la surface de l’eau et l’air. Celle-ci se caractérise par sa longueur d’onde, son amplitude, sa période et sa vitesse.
Vague et houle
Notons que, au large, on parlera plus volontiers de…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/7/a/0/7a0ae575e0_132287_vague.jpg” data-url=”/planete/definitions/ocean-vague-15182/” data-more=”Lire la suite”>vague de froid qui s’est étendue de 536 à 660 après J.-C et qui aurait entraîné des décennies d’étés plus froids, parfois jusqu’à 4 °C inférieurs par rapport à la température normale selon les travaux de Ulf Büntgen et de ses collèges publiés dans la revue Nature Geoscience.

Ce refroidissement constitue l’une des nombreuses explications à la chute de l’Empire romain. Dans son ouvrage Comment l’Empire romain s’est effondré, Kyle Harper, professeur d’histoire à l’université d’Oklahoma, explique ainsi comment les changements climatiques et les dégâts causés à l’environnement (forêt coupées et incendiées, construction de routes…) ont favorisé la propagation des <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sante/definitions/vie-epidemie-3837/" class="tooltip-link" data-color="pink" data-title="Épidémie" data-number data-copy="Une épidémie (du grec epi = au dessus et demos = peuple) est la propagation rapide d'une maladie infectieuse à un grand nombre de personnes, le plus souvent par contagion.
L’épidémie est une augmentation d’une maladie endémique ou l’apparition d’un grand nombre de malades là où la maladie était…” data-url=”/sante/definitions/vie-epidemie-3837/” data-more=”Lire la suite”>épidémies et entraîné des crises alimentaires. Une leçon à retenir pour notre société moderne ?

Ce qu’il faut retenir

  • Les Romains ont largement contribué à la dégradation de l’environnement en incendiant des forêts, et en brûlant du bois et du charbon.
  • Ces modifications auraient, à elles seules, modifié le climat comme on le constate pour la période actuelle.
  • C’est toutefois un refroidissement qui aurait finalement entraîné la chute de l’Empire romain.
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