Des fossiles d’embryons de ptérodactyles ont été récemment trouvés en Chine et en Argentine. Leur analyse mène à une conclusion pour le moins surprenante : à peine sortis de l’œuf, les bébés ptérodactyles étaient capables de prendre leur envol. 

Les oiseaux ne peuvent voler qu’à partir du moment où ils ont atteint une taille quasiment adulte. Une règle qui vaut pour tous les <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/classification-vivant-vertebre-2136/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Vertébré" data-number data-copy="Le terme vertébré désigne un animal qui possède des vertèbres osseuses ou cartilagineuses, et donc une colonne vertébrale.
Ce groupe monophylétique se compose donc des mammifères, des reptiles, des amphibiens, des poissons et des oiseaux.
Ces animaux se distinguent également par le fait qu’ils ont une régulation nerveuse du cœur.” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/a/d/6/ad6987915b_49318_def-vertebre-hokutosuisse-flickr.jpg” data-url=”/planete/definitions/classification-vivant-vertebre-2136/” data-more=”Lire la définition”>vertébrés volants. Des <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/paleontologie-fossile-1091/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Fossile" data-number data-copy="Un fossile est une trace de vie qui a bien souvent été préservée dans des roches sédimentaires qui se sont formées avant la période géologique actuelle. Il peut s'agir de coquilles, d'excréments, de galeries, de morceaux de bois, d'os, de pollens, de traces de pas, etc.
Des fossiles…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/1/9/1/19101d2e63_46125_def-fossile-nardino-flickr.jpg” data-url=”/planete/definitions/paleontologie-fossile-1091/” data-more=”Lire la suite”>fossiles d'<a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sante/definitions/biologie-embryon-2257/" class="tooltip-link" data-color="pink" data-title="Embryon" data-number data-copy="L’embryon désigne le premier stade du développement d'un œuf ou zygote, dans le règne animal ou végétal, jusqu’à la formation des principaux organes.
Développement de l’embryon
Issu d’une cellule unique, l’embryon se développe par divisions cellulaires successives (mitose). Il passe par divers…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/b/4/b/b4b097bda7_56110_embryon-humain-6-semaines-lunar-caustic-wiki-cc-20.jpg” data-url=”/sante/definitions/biologie-embryon-2257/” data-more=”Lire la suite”>embryons de ptérodactyles aux ailes peu développées trouvés en Chine laissaient même supposer que la règle a toujours valu, quelle que soit la période de l’histoire.

Mais aujourd’hui, des chercheurs de l’université de Leicester (Royaume-Uni) réfutent cette théorie. Selon eux, les ptérodactyles — ces reptiles volants qui vivaient au Jurassique et qui sont aujourd’hui disparus — avaient développé une capacité remarquable : ils pouvaient voler dès leur naissance.

Selon les chercheurs de l’université de Leicester (Royaume-Uni), la capacité des ptérodactyles à voler dès leur sortie de l’œuf pourrait expliquer la grande taille de leurs ailes. © Ghedoghedo, Wikipedia, CC by-sa 3.0

Voler pour échapper aux prédateurs

Ces spécialistes de la reproduction aviaire et reptilienne ont comparé les embryons de ptérodactyles fossilisés trouvés en Chine avec des données sur la croissance prénatale chez les oiseaux et les crocodiles. Ils en ont conclu que ces reptiles n’en étaient qu’à un stade très précoce de leur évolution. Loin de l’éclosion.

Mais d’autres fossiles d’embryons — trouvés en Chine et en Argentine — décédés juste avant leur naissance prouvent cette fois que les ptérodactyles avaient la capacité de voler à peine sortis de l’œuf. Une capacité hors du commun qui leur a permis, d’une part, d’échapper à certains prédateurs — d’autant que leurs parents ne semblaient enclins ni à les protéger ni même à les nourrir — mais d’autre part, qui a causé pas mal de décès, le vol restant tout de même un mode de déplacement dangereux, notamment lorsque la météo devient mauvaise.

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