Europe : c’est ainsi que l’on nomme la lune glacée de Jupiter. Sous sa glace, une mer qui intrigue. Car on l’imagine susceptible d’abriter une forme de vie extraterrestre. Et aujourd’hui, une étude révèle que cette mer pourrait être riche… en sel de table !

Quelle peut bien être la composition de l’océan qui coule sous la glace d’Europe, le satellite naturel de Jupiter ? Depuis des années, les astronomes s’interrogent. Des chercheurs du Caltech (California Institute of Technology, États-Unis) ont mené une analyse spectrale inédite de la <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/physique-lumiere-326/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Lumière" data-number data-copy="On désigne&nbsp;par le terme de «&nbsp;lumière visible »&nbsp;le spectre du rayonnement électromagnétique perceptible par l’œil humain.
La lumière blanche
Les longueurs d’ondes&nbsp;de la lumière visible&nbsp;s’échelonnent d’environ 380 nm (violet) à 780 nm (rouge).&nbsp;Le spectre visible est…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/b/6/9/b697a0c09f_85912_lumiere.jpg” data-url=”/sciences/definitions/physique-lumiere-326/” data-more=”Lire la suite”>lumière visible renvoyée par cette <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/univers-lune-2550/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Lune" data-number data-copy="Une lune
Une lune avec un «&nbsp;L » minuscule est le satellite d’une planète. Par exemple Phobos et Deimos sont les deux lunes de la planète Mars.
La Lune
La Lune avec un&nbsp;«&nbsp;L » majuscule est l’unique satellite naturel de la Terre ; elle résulte sans doute d’une collision il y a 4,4…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/c/7/8/c785911d64_50034415_lune-05.jpg” data-url=”/sciences/definitions/univers-lune-2550/” data-more=”Lire la suite”>lune. Et ils ont découvert que la <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/physique-couleur-4126/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Couleur" data-number data-copy="La couleur, c'est ce qui permet de différencier deux objets de formes et de structures identiques, par exemple le drapeau italien du drapeau français. C'est aussi ce qui n'est ni blanc, ni gris, ni noir. Le blanc et le noir étant les bornes de la gamme des gris neutres.
Quelquefois, la couleur…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/7/9/5/7951943cc1_85596_couleur.jpg” data-url=”/sciences/definitions/physique-couleur-4126/” data-more=”Lire la suite”>couleur jaune que l’on observe sur certaines parties de la surface d’Europe est due à la présence de chlorure de <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-sodium-823/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Sodium" data-number data-copy="Retrouvé la plupart du temps sous forme de sel dans les océans et dans nos assiettes, le sodium, premier élément de la deuxième période, est un élément extrêmement réactif.
Généralités
Symbole : Na Numéro atomique : 11Électrons par niveau d’énergie : 2, 8, 1Masse atomique : 22,9898 uIsotopes…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/b/0/2/b0221b0f49_70990_sel.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-sodium-823/” data-more=”Lire la suite”>sodium (NaCl). Du sel de table, en d’autres termes.

Les survols d’Europe par Voyager et Galileo avaient mené les chercheurs à conclure que la lune de Jupiter était couverte d’une couche de glace sous laquelle se dissimulait une couche d’eau liquide. Le spectromètre infrarouge de Galileo avait même laissé penser que cette eau devait être riche en sulfate de <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-magnesium-775/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Magnésium" data-number data-copy="Catalyseur essentiel de la photosynthèse chez les végétaux, le magnésium est aussi largement utilisé dans l'industrie, notamment dans les secteurs qui requièrent des alliages métalliques légers.
Généralités
Symbole : MgNuméro atomique : 12Électrons par niveau d’énergie : 2, 8, 2Masse atomique…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/3/8/3/3830398672_117968_magnesium.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-magnesium-775/” data-more=”Lire la suite”>magnésium (MgSO4), aussi appelé sel d’Epsom.

Cependant, des données plus précises issues de l’observatoire W.M. Keck (Mauna Kea, Hawaï) avaient ensuite mis à mal ces conclusions. Des <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/physique-spectre-1663/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Spectre" data-number data-copy="Phys. Représentation de la contribution (énergétique par exemple) des composantes monochromatiques d'une onde (onde sonore, onde électromagnétique ou rayonnement), en fonction de la fréquence (ou longueur d'onde) de ses composantes.
Par exemple, un spectre acoustique représente l’intensité…” data-url=”/sciences/definitions/physique-spectre-1663/” data-more=”Lire la suite”>spectres de grande qualité des régions concernées ne présentaient en effet aucune <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sante/definitions/medecine-absorption-2910/" class="tooltip-link" data-color="pink" data-title="Absorption" data-number data-copy="PHYSIQUE Phénomène par lequel une partie de l'énergie de rayonnements électromagnétiques ou corpusculaires est dissipée dans un milieu matériel.
PHYSIOLOGIE Pénétration d’une substance venant de l’extérieur dans un organisme vivant. Absorption intestinale : passage des substances nutritives de…” data-url=”/sante/definitions/medecine-absorption-2910/” data-more=”Lire la suite”>absorption caractéristique de ces sels. « Nous avons alors pensé au chlorure de sodium », explique Mike Brown, astronome. Mais le chlorure de sodium rend habituellement un spectre particulièrement lisse et difficile à qualifier. Difficile donc de conclure. À moins que…

Analyser le spectre en lumière visible

En 2015, des chercheurs de la Nasa avaient soumis du sel à des conditions d'<a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/physique-irradiation-2461/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Irradiation" data-number data-copy="L'irradiation est la conséquence directe de l'exposition externe d'un corps (inerte ou vivant) à des rayonnements ionisants (R.I.).
Réalisée de façon contrôlée, l’irradiation trouve des applications dans différents secteurs tels que l’industrie agroalimentaire (assainissement et conservation…” data-url=”/sciences/definitions/physique-irradiation-2461/” data-more=”Lire la suite”>irradiation semblables à celles que subit Europe. Des électrons s’étaient retrouvés piégés dans la structure cristalline du chlorure de sodium. Faisant passer le sel de sa couleur blanche que nous lui connaissons à une teinte jaune ressemblant fortement à celle que l’on observe à la surface du satellite de Jupiter. Toutefois, un rapprochement de couleur ne peut suffire à conclure quant à la composition d’un océan.

Jusqu’alors, les astronomes s’étaient toujours intéressés aux spectres infrarouges. Car c’est à ces longueurs d’onde que les <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-molecule-783/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Molécule" data-number data-copy="Une molécule est un ensemble d’atomes (au moins deux) identiques ou non, unis les uns aux autres par le biais de liaisons chimiques. Ces dernières sont les résultats de la mise en commun d’un certain nombre d’électrons gravitant sur la couche externe des atomes.
La liaison dite covalente simple…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/d/0/e/d0e3dc7e1e_76472_molecule.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-molecule-783/” data-more=”Lire la suite”>molécules recherchées à la surface des planètes exposent leurs principales caractéristiques. Cette fois, les chercheurs ont donc analysé des images prises par le télescope spatial Hubble dans le visible et ont pu identifier une absorption caractéristique du sel de table irradié à 450 nanomètres.


Le fond océanique d’Europe pourrait être actif sur le plan hydrothermal

Ce chlorure de sodium pourrait aussi bien provenir d’une stratification de la couche de glace que de l’océan <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/oceanographie-sous-marin-11148/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Sous-marin" data-number data-copy="Un sous-marin est un navire submersible qui se déplace dans trois dimensions, en surface et sous l'eau.
Inventé en 1624 par Cornelis Drebbel
Utilisation et description du sous-marin
À usage civil et militaire, il sert généralement de navire de guerre ou est employé pour la recherche…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/4/e/0/4e0f60c480_50037804_usnavyseawolfsubmarine-02.jpg” data-url=”/planete/definitions/oceanographie-sous-marin-11148/” data-more=”Lire la suite”>sous-marin d’Europe. Mais les chercheurs estiment que leurs résultats justifient au moins une réévaluation de la géochimie du satellite. « Si ce sel provient bien de l’océan d’Europe, ce dernier pourrait être plus semblable à ceux que nous avons sur <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/structure-terre-terre-4725/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Terre" data-number data-copy="Parmi les huit planètes du Système solaire, la Terre est l’une des quatre planètes telluriques, solides, de composition (roches silicatées et fer) et de densité moyenne voisines (entre 3,9 pour Mars et 6,1 pour Mercure), la densité moyenne de notre planète étant de 5,52.
Structure du globe…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/8/4/f/84ff7edce5_123534_terre-apollo8.jpg” data-url=”/planete/definitions/structure-terre-terre-4725/” data-more=”Lire la suite”>Terre que nous ne le pensions. La présence de chlorure de sodium pourrait aussi indiquer que le fond océanique d’Europe est actif sur le plan hydrothermal. Dans ce cas, Europe deviendrait plus intéressant sur le plan géologique qu’on ne le pensait auparavant »
, conclut Samantha Trumbo, auteur principale de l’étude.

Ce qu’il faut retenir

  • Des chercheurs ont étudié le spectre d’Europe, la lune glacée de Jupiter, en lumière visible.
  • De quoi identifier une absorption caractéristique du chlorure de sodium, notre sel de table.
  • Ainsi, l’océan d’Europe pourrait ressembler à ceux que nous connaissons sur Terre.
Pour en savoir plus

L’océan d’Europe, lune de Jupiter, est-il aussi salé que sur Terre ?

Des études en laboratoire pour tenter de reproduire la glace de la banquise d’Europe peuvent nous donner indirectement des renseignements sur la composition de l’océan global de la lune de Jupiter et sur son habitabilité pour des formes de vie. Des missions futures, comme Europa Clipper, devraient permettre de tester ces prédictions en analysant in situ la composition de cette glace.

Article de Laurent Sacco paru le 30/04/2019

Au début des années 1980, dans son fameux roman 2010 : Odyssée deux, Arthur Clarke, l’inventeur du concept de satellite géostationnaire, prenait déjà au sérieux l’idée que des formes de vie pouvaient peut-être exister dans l’océan sous la banquise d’Europe, la lune glacée de Jupiter. Il était inspiré par les résultats que l’on venait juste d’obtenir après le succès des missions <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/univers-voyager-2-3631/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Voyager 2" data-number data-copy="Voyager 2 a été lancée le 20 août 1977, suivi par le lancement de Voyager 1 seize jours plus tard. Aujourd'hui ces sondes ont quitté le système solaire. Voyager 1 a dépassé la sonde Pioneer 10 et est maintenant l´objet terrestre le plus éloigné de nous.
Parties de la Terre en 1977, les sondes…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/d/1/1/d11a7349b1_50034545_voyager-choc-teminal.jpg” data-url=”/sciences/definitions/univers-voyager-2-3631/” data-more=”Lire la suite”>Voyager 1 et 2 lors de leurs visites des autres lunes de Jupiter, en particulier avec la découverte du volcanisme de Io. Les premières images rapprochées de la banquise d’Europe avaient été obtenues. Et, en se basant sur celles des formes de vie au voisinage des <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/oceanographie-source-hydrothermale-10993/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Source hydrothermale" data-number data-copy="Les sources hydrothermales sont des sources d’eau chaude observées au niveau des dorsales océaniques, entre 500 et 5.000 mètres de profondeur. Elles existent là où deux plaques tectoniques divergent. Le magma comble les ouvertures. Lors de son refroidissement, il se fissure.
L’eau froide (donc…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/c/8/7/c878191838_50037682_sechmasource-cnrs.jpg” data-url=”/planete/definitions/oceanographie-source-hydrothermale-10993/” data-more=”Lire la suite”>sources hydrothermales dans les abysses découvertes au cours des années 1970, certains avaient en effet spéculé qu’il pourrait en exister de similaires dans l’océan d’Europe, avec un <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/volcanologie-volcanisme-972/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Volcanisme" data-number data-copy="Épanchement à la surface d’une planète ou d’un satellite naturel d’un liquide, appelé lave ou magma, provenant de la fusion de l’intérieur de cet astre. La sortie du magma s’accompagne souvent d’émissions gazeuses.
Volcan : quelle différence entre la lave et le magma ?
Les morphologies créées…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/9/e/0/9e09305935_113602_volcanisme.jpg” data-url=”/planete/definitions/volcanologie-volcanisme-972/” data-more=”Lire la suite”>volcanisme provenant, comme dans le cas d’Io, des forces de marée du système jupitérien. C’est peut-être d’ailleurs ainsi que la vie sur Terre est née, dans les parois des cheminées de sources hydrothermales similaires pendant l'<a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/paleontologie-hadeen-3576/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Hadéen" data-number data-copy="L'Hadéen, qui s'étend de la formation de la Terre jusqu'à -3,85 milliards d'années, est la division la plus ancienne des temps géologiques et forme la première partie du Précambrien.
Le début de l’Hadéen, une phase de refroidissement
Les 200 premiers millions d’années après la formation de la…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/5/8/0/58006554aa_50089238_hadean-earth-space-art.jpg” data-url=”/planete/definitions/paleontologie-hadeen-3576/” data-more=”Lire la suite”>Hadéen ou au début de l'<a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/paleontologie-archeen-3764/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Archéen" data-number data-copy="L'Archéen correspond à la deuxième époque géologique du Précambrien. Il s'étend de -3,85 milliards d’années à -2,5 milliards d’années.
L’Archéen et ses limites empiriques
Les premières formes de vie terrestres, des procaryotes, seraient apparues durant cette période marquée par la survenue…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/5/1/4/5146e57183_46763_terre-archeen-charlie-meeks.jpg” data-url=”/planete/definitions/paleontologie-archeen-3764/” data-more=”Lire la suite”>Archéen.

Les exobiologistes du XXIe siècle sont de plus en plus convaincus que l’idée est raisonnable et qu’il serait du plus haut intérêt d’envoyer des missions pour regarder Europe d’un peu plus près, voire même d’essayer de faire pénétrer un engin dans cet océan. Cela n’est malheureusement pas sans poser un certain nombre de problèmes.

Que cache la banquise de l’océan d’Europe, la lune de Jupiter ? Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l’écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © Nasa, Jet Propulsion Laboratory

D’Europa Clipper à Europa Lander

Il faut savoir que le niveau de radiations au voisinage d’Europe est considérable, de sorte qu’une sonde devrait posséder une électronique particulièrement durcie, comme on dit dans le jargon, pour supporter ce niveau de rayonnement suffisamment longtemps pour espérer faire des découvertes en <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/univers-orbite-873/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Orbite" data-number data-copy="Le mot « orbite » est utilisé aussi bien en astronomie qu’en anatomie, avec des sens très différents.
L’orbite en astronomie
En astronomie, l’orbite désigne la trajectoire fermée suivie par un corps céleste autour d’un autre corps céleste de manière périodique, sous l’influence de la…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/9/2/e/92eefd02ac_49145_iss-terre-soleil-nasa-s-marshall-space-flight-center-flickr-cc-nc-20.jpg” data-url=”/sciences/definitions/univers-orbite-873/” data-more=”Lire la suite”>orbite autour d’Europe, voire en se posant carrément sur la surface de la lune. C’est d’ailleurs en partie pour cette raison que la mission Juice de l'<a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/univers-esa-2466/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="ESA" data-number data-copy="L'ESA (European Space Agency) est l'Agence spatiale européenne. Equivalent de la NASA en Europe.&nbsp;
L’Agence spatiale européenne représente pour l’Europe une porte d’accès à l’espace. Sa mission consiste à façonner les activités de développement des capacités spatiales européennes et à faire…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/0/9/f/09f0b05e28_50034401_logo-esa-fs.jpg” data-url=”/sciences/definitions/univers-esa-2466/” data-more=”Lire la suite”>ESA va plutôt étudier Ganymède et Callisto, qui possèdent elles aussi un océan souterrain, bien que moins spectaculaire, mais qui sont surtout exposées à bien moins de radiations. On ne connaît pas vraiment non plus l’épaisseur de la banquise d’Europe qui pourrait, peut-être, être trop importante pour assurer le succès d’une mission.

La Nasa développe néanmoins la mission Europa Clipper spécialement dédiée à l’étude d’Europe avec au moins plusieurs dizaines de survols en quelques années. La sonde devrait être lancée au début des années 2020. Un autre projet est étudié, Europa Lander, qui, comme son nom l’indique, consistera en prenant la suite d’Europa Clipper quelques années plus tard, à faire atterrir un module sur la surface de la banquise d’Europe.

Des vues d’artiste de l’arrivée de la mission Europa Clipper puis Europa Lander. © Nasa, Jet Propulsion Laboratory

Toujours est-il que dans les deux cas, les instruments des deux sondes devraient permettre d’analyser jusqu’à un certain point la composition de la glace en surface, à défaut de pouvoir vraiment envoyer un petit sous-marin sous la banquise d’Europe. S’il est sans doute trop optimiste d’y découvrir des biosignatures, par exemple de la chlorophylle comme dans l’adaptation sous forme de film de 2010, cette composition devrait nous permettre de poser des contraintes sur l’habitabilité de l’océan d’Europe.

Un océan acide ou alcalin ?

Comme Futura l’expliquait dans le précédent article ci-dessous, on se prépare à cette analyse en tentant de reproduire sur Terre, en laboratoire, les aspects et la composition possible de la glace d’Europe. L’une des dernières tentatives en date a fait l’objet d’un article dans le journal Icarus.

Les modèles de la formation des planètes telluriques dans le Système solaire nous permettent d’évaluer la composition de la partie rocheuse d’Europe, et en retour divers scénarios d’interaction entre l’eau de son océan et les roches qui peuvent s’y trouver. La cosmochimie nous dit alors que la <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-chimie-15837/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Chimie" data-number data-copy="La chimie est une science de la nature expérimentale qui étudie la composition de la matière et&nbsp;ses transformations.
La chimie s’intéresse ainsi aux éléments qui constituent la matière (atomes, ions, etc.), à leurs propriétés et aux liaisons chimiques qui peuvent se créer entre…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/1/d/2/1d2ee349de_91893_chimie-def.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-chimie-15837/” data-more=”Lire la suite”>chimie de cet océan doit être dominée par quatre <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/zoologie-espece-2261/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Espèce" data-number data-copy="Chez les espèces eucaryotes : Groupe d'êtres vivants pouvant se reproduire entre eux (interfécondité) et dont la descendance est fertile.
L’espèce est l’entité fondamentale des classifications, qui réunit les êtres vivants présentant un ensemble de caractéristiques morphologiques, anatomiques,…” data-url=”/planete/definitions/zoologie-espece-2261/” data-more=”Lire la suite”>espèces de composants ioniques : sodium (Na+), magnésium (Mg2+), chlorures (Cl) et des sulfates (SO42-). Ces <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-ion-861/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Ion" data-number data-copy="Un ion est une espèce chimique chargée électriquement, un atome ou une molécule ayant gagné ou perdu un ou plusieurs électrons.
Ions&nbsp;monoatomiques et polyatomiques, cations et anions
Les ions peuvent être monoatomiques, s’ils ne sont formés que d’un seul type d’atomes, ou polyatomiques…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/2/d/3/2d3b08d8ec_100849_ion-definition.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-ion-861/” data-more=”Lire la suite”>ions sont capables d’interagir les uns avec les autres, formant une gamme de composés. C’est la concentration relative de leurs composés résultants qui aide à déterminer si l’océan d’Europe peut grouiller de vie ou au contraire ne contenir qu’une poignée d’extrêmophiles si, par exemple, son pH et sa <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-salinite-4406/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Salinité" data-number data-copy="Masse de sels contenue dans 1 kg d'eau de mer. On l'évalue maintenant en mesurant la conductivité et on l'exprime en ups : unité pratique de salinité, qui équivaut approximativement à 1mg/g de sels. La salinité de l'eau de mer est en moyenne de 35 ups, soit 35 g/kg.
La salinité est l’une des…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/1/e/6/1e63d7d2a5_50034707_campagne-mesure-salinite-captain-robert-pawlowski-noaa.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-salinite-4406/” data-more=”Lire la suite”>salinité sont trop prononcés.

Les chercheurs ont donc étudié les types de glaces que l’on obtenait à partir de plusieurs mélanges possibles d’ions et ont ainsi dressé un tableau de correspondance entre ces types de glaces et les compositions possibles de l’océan d’Europe. Ainsi, une faible concentration en ions magnésium (Mg2+) indiquerait un océan <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-acide-750/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Acide" data-number data-copy="Il existe plusieurs définitions d’un acide (Arrhénius, Brönsted…) mais la conception de Lewis est la plus large. Cette dernière précise qu’un acide est un accepteur de doublet d'électrons (donc possédant une orbitale vide).
Acide et&nbsp;base conjuguée
À tout acide correspond une base conjuguée…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/b/2/8/b28a48dafa_50034238_acide-base-fs.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-acide-750/” data-more=”Lire la suite”>acide, alors qu’un niveau élevé indiquerait des eaux alcalines.

D’ici une dizaine d’années, nous pourrions donc au moins savoir si l’océan d’Europe ressemble ou non à ses cousins de la Planète bleue à défaut d’avoir une preuve qu’il recèle des formes de vie.

L’eau liquide d’Europe semblable à celle de nos océans

Article de Laurent Sacco publié le 21/05/2015

La composition chimique de l’océan d’Europe est probablement proche de celle des océans présents sur Terre. Du moins si l’on en croit des travaux conduits en laboratoire qui permettent de reproduire la couleur de la glace sur certaines parties de la banquise de la célèbre lune glacée de Jupiter. La probabilité d’y découvrir de la vie vient donc d’augmenter.

Plus on étudie le Système solaire, plus des opportunités de découvrir des informations importantes sur l’origine de la vie et son apparition ailleurs dans l'<a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/astronomie-univers-15239/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Univers" data-number data-copy="On regroupe sous le terme d’« univers » l’ensemble de tout ce qui existe. Cet ensemble est régi par un certain nombre de lois.
L’histoire de l’univers commence il y a quelque 13,7 milliards d’années dans une soupe extrêmement dense et chaude. Les lois de la physique telles que nous les…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/1/5/5/1557798396_80921_univers.jpg” data-url=”/sciences/definitions/astronomie-univers-15239/” data-more=”Lire la suite”>univers apparaissent. Avec <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/univers-rosetta-3634/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Rosetta" data-number data-copy="La sonde Rosetta, avec son atterrisseur Philae (ou Philaé), a pour principal objectif l'étude de la comète 67 P/Churyumov-Gerasimenko.
Déroulement
Lancée le 2 mars 2004, Rosetta est passée par une phase complexe de 4 assistances gravitationnelles successives (utilisant la Terre et Mars),…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/8/7/b/87b8fe82f1_50034548_rosetta.jpg” data-url=”/sciences/definitions/univers-rosetta-3634/” data-more=”Lire la suite”>Rosetta, l’Esa avait notamment l’ambition de découvrir l’origine de l’eau des océans de notre Planète ainsi que de préciser le rôle des comètes dans la chimie prébiotique de la Terre primitive. Les <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/maison/definitions/maison-regard-10885/" class="tooltip-link" data-color="dark-yellow" data-title="Regard" data-number data-copy="Un regard est un ouvrage maçonné rond ou rectangulaire qui se situe au-dessus d'une canalisation et dont le but est de permettre la visite et l'entretien d'une conduite souterraine, d'un aqueduc ou d'un égout.
Description du regard
Dans ce dernier cas, le regard est systématiquement fermé par…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/3/1/2/31294d61c6_50037578_2456228493-195d6e1511-b-02.jpg” data-url=”/maison/definitions/maison-regard-10885/” data-more=”Lire la suite”>regards se tournent aussi en direction des lunes glacées de Jupiter et Saturne, en particulier Europe et Encelade.

Il ne fait pas de doute qu’il existe un océan d’eau liquide sous la banquise d’Europe. Cependant, bien des questions se posent quant à sa composition chimique exacte. Mieux la connaître permettrait de préciser les chances que des organismes rappelant ceux vivant autour des sources hydrothermales terrestres y soient apparus. La mission Galileo nous a permis de mieux connaître la surface d’Europe. Elle y a même révélé la présence d’argile tandis que le télescope Hubble a surpris des <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/planete/definitions/structure-terre-geyser-1499/" class="tooltip-link" data-color="light-green" data-title="Geyser" data-number data-copy="Un geyser est une source chaude située dans des champs volcaniques, d'où de l'eau et de la vapeur d'eau jaillissent par intermittence à haute pression.
Le cycle éruptif d’un geyser
D’une manière simplifiée, le mécanisme éruptif peut être décrit comme suit. L’eau éjectée a au préalable voyagé…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/a/f/3/af3268fd28_45741_def-geyser-petitonnerre-flickr.jpg” data-url=”/planete/definitions/structure-terre-geyser-1499/” data-more=”Lire la suite”>geysers géants s’en échappant transitoirement.

En 2013, un groupe de planétologues du California Institute of Technology (Caltech), où enseignait Richard Feynman, avait publié un article faisant état d’analyses spectroscopiques concernant la composition de la banquise d’Europe menée à l’aide de l’OH-Suppressing Infrared Integral Field Spectrograph (Osiris) équipant l'<a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/univers-observatoire-keck-4768/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Observatoire Keck" data-number data-copy="L'observatoire Keck a Hawaï est l'un des observatoires les plus célèbres du monde. Il consiste en deux télescopes jumeaux dotés d'une optique adaptative.
Pouvant observer en infra-rouge et dans le visible, c’est le plus grand télescope du monde actuellement. Il fait partie de l’observatoire du Mauna Kea.” data-url=”/sciences/definitions/univers-observatoire-keck-4768/” data-more=”Lire la définition”>observatoire Keck au sommet du Mauna Kea (Hawaï, États-Unis). Mike Brown et Kevin Han en avaient conclu que l’océan d’Europe devait beaucoup ressembler à ses cousins sur Terre, plus précisément qu’il devait s’agir d’un océan salé par du chlorure de sodium. Toutefois, on ne pouvait pas écarter la possibilité qu’il en soit autrement : la composition chimique de cet océan pouvait tout aussi bien être dominée par d’autres minéraux contenant du <a tooltip href="https://www.futura-sciences.com/sciences/definitions/chimie-soufre-14521/" class="tooltip-link" data-color="purple" data-title="Soufre" data-number data-copy="Retrouvé aussi bien dans les volcans que dans tous les êtres vivants, le soufre est reconnaissable entre tous les éléments pour sa couleur jaune vif.
Généralités
Symbole : SNuméro atomique : 16Électrons par niveau d’énergie : 2, 8, 6Masse atomique : 32,065 uIsotopes les plus stables : 32S…” data-image=”https://fr.cdn.v5.futura-sciences.com/buildsv6/images/midioriginal/a/1/f/a1f6134b6a_50083739_bloc-soufre-gaznaturel-g-mckenna-flickr.jpg” data-url=”/sciences/definitions/chimie-soufre-14521/” data-more=”Lire la suite”>soufre ou encore du magnésium.

Un siècle de radiations de Jupiter en quelques dizaines d’heures

Avec son collègue Curt Niebur, Kevin Hand vient cependant d’apporter un argument qui fait pencher la balance en faveur de la première hypothèse dans un article récemment publié dans Geophysical Research Letters et qui aurait sans doute plu à Arthur Clarke et Carl Sagan. Pour cela, les chercheurs ont tenté de déterminer la composition exacte des zébrures de couleur jaune-brun bien visibles à la surface de la banquise d’Europe et qui semblent provenir de l’éruption récente en surface de l’eau liquide de l’océan de la lune de Jupiter.

Les deux chercheurs sont partis de l’hypothèse que cette couleur provenait de la longue exposition des cristaux de chlorure de sodium dans la glace d’Europe aux flux d’électrons et d’ions qui frappent sa surface. Pour tester cette hypothèse, ils ont enfermé divers mélanges de sels et d’eau dans une chambre sous vide refroidie à basse température (- 173 °C) afin de reproduire les conditions régnantes à la surface d’Europe. Puis ils ont simulé une centaine d’années d’exposition aux électrons et aux ions présents dans la magnétosphère de Jupiter en quelques dizaines d’heures seulement à l’aide de faisceaux d’électrons fournis par un accélérateur.

Il s’est avéré que les cristaux de sel marin bien connus sur Terre et exposés à ce traitement prenaient effectivement une couleur jaune-brun et que la signature spectrale obtenue était très proche de celle observée avec les zébrures d’Europe. Enfin, plus la durée d’exposition aux radiations était importante, plus la couleur du sel devenait sombre. Selon Hand, cela laisse penser qu’il doit être possible de dater certaines des structures observées sur Europe à partir de leurs couleurs. Clairement, l’intérêt d’une mission spécifiquement destinée à l’étude d’Europe, ce qui n’est pas le cas de la mission Juice (la mission européenne vers Jupiter), ne fait que grandir.

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