Pouvoir jouer à un jeu Xbox sur n’importe type de terminal, qu’il s’agisse d’un PC, d’une tablette ou d’un smartphone, tel est l’objectif du projet xCloud que Microsoft vient de révéler au travers d’une note de blog. Cette nouvelle offre de streaming est actuellement en phase expérimentale. Les premiers bêta tests publics sont prévus pour 2019.

Techniquement, l’infrastructure que l’éditeur est en train de construire repose sur des serveurs lame propriétaires qui incorporent chacun plusieurs de cartes mères de consoles Xbox One.  L’idée est ensuite de déployer ces serveurs à grande échelle au travers des dizaines de datacenters du cloud Azure pour être au plus près des gamers. Actuellement, Microsoft opère des centres de données dans 54 régions du monde qui lui permettent de couvrir plus de 140 pays.

La principale difficulté à surmonter se situe évidemment au niveau de la latence, que la firme de Redmond doit réduire au minimum si elle veut garantir une expérience de jeu de qualité. Pour y arriver, les chercheurs et les développeurs de Microsoft Research auraient produit « des avancées au niveau de la topologie réseau et de l’encodage et du décodage vidéo ».

Un autre focus est l’interface homme-machine. Les tests actuellement réalisés au niveau de Microsoft Research utilisent les manettes Xbox traditionnelles avec des connexions Bluetooth. Mais l’éditeur planche aussi sur une nouvelle interface tactile qui viendrait en surimpression du jeu lui-même et qui serait particulièrement adaptée aux tablettes et aux smartphones, comme on peut le voir ci-dessous.

Microsoft est loin d’être le seul à se positionner sur le cloud gaming. Sony propose le service PlayStation Now depuis 2017. Nvidia dispose également d’un service similaire, Geforce Now. Il y a quelques jours, Google a révélé l’existence d’un projet similaire à celui de Microsoft, baptisé « Stream » en partenariat avec Ubisoft. Last but not least, le service Shadow de la start-up française Blade propose carrément de disposer d’un véritable PC gaming dans le cloud.